En busca de los secretos del mar


Ingenieros del Politécnico de la USFQ desarrollaron un vehículo que servirá para la exploración submarina

Ingenieros del Politécnico de la USFQ desarrollaron un vehículo que servirá para la exploración submarina

Si ya es deslumbrante la diversidad de vida que se ve en la superficie, lo que no se ve, lo que está en el fondo del mar es aún más vasto. Hay mucho por descubrir y para hacerlo se necesitan herramientas. El Politécnico de la USFQ ha puesto manos a la obra, desarrollando un submarino no tripulado para estudiar la ecología marina.

Nicolás Soria, quien está a cargo del laboratorio de vehículos autónomos de la USFQ nos explica que se trata de un pequeño vehículo de seis motores equipado con dos cámaras que envían señales de audio y video a la superficie. “La plataforma, nos dice, puede sumergirse hasta una profundidad de 50 metros. Esto se debe al "cordón umbilical" al que se encuentra conectado. Por este cordón mandamos comunicación, potencia, video y todas las señales que van desde la plataforma hacia la superficie”.

Este aparato reemplazará a los investigadores en ciertas tareas peligrosas de exploración. Además, tiene la ventaja de mandar imágenes en tiempo real, ayudando así en las investigaciones científicas. El submarino está diseñado con una estructura hueca que disminuye el roce con el agua y le da mayor movilidad, y construido con un material liviano. “El material con el que está hecho se llama duralón, nos explicaBernard Herrera, quien también integra el departamento de Ingeniería Mecánica de la USFQ, una especie de polietileno endurecido. Es un material justo para manufactura y está especializado en eso, y es fácil de tallar y al mismo tiempo es fuerte. Las barras, la flotabilidad, la estabilización, la forma, todo es diseñado aquí, los sellos, todo. Básicamente lo único que se compra afuera son los componentes electrónicos, pero la integración es hecha aquí, el diseño, la simulación incluso”

Pero ni Herrera ni Soria quieren quedarse ahí, sino seguir mejorando las capacidades del submarino. “La idea es que la plataforma sea un vehículo sobre el cual se puedan montar nuevos sensores de salinidad de clorofila, más cámaras, sensores de presión” afirma Herrera, y Soria agrega: “estamos desarrollando un pequeño brazo robótico, este brazo robot ya funciona en tierra pero tenemos que hermetizarlo para que pueda trabajar bajo el agua. Y queremos implementar un pequeño sistema de succión de agua. Entonces así, a diferentes profundidades podríamos tomar muestras como si fueran inyecciones de agua y con esto hacer el análisis”

Los estudiantes también están involucrados. Marcia Rueda está haciendo su tesis desarrollando el software del submarino y es la responsable de que todos los datos que se recogen en el agua se reflejen en una pantalla en la superficie. “Lo divertido es que después de que uno pasa programando no funciona nada. Pero de repente sale la imagen en la pantalla y uno puede grabar los videos y uno dice '¡sí y al fin está bien!', y ver el trabajo funcionando...” nos cuenta emocionada.

El submarino ya tiene destino. Irá al GAIAS el Instituto para las Artes y las Ciencias que mantiene la USFQ en Galápagos. Por fin, tras mucho tiempo de necesitarlo, habrá una plataforma propia. Las que han operado hasta ahora en las aguas del archipiélago han sido prestadas por instituciones científicas del exterior; van para explorar algo muy puntual, y luego se van. Eso va a cambiar. Un submarino de exploración propio para Galápagos va a ser de gran utilidad. Y por lo pronto la plataforma ya tiene tarea. “Estamos realizando junto con GAIAS, un proyecto para monitorear el fenómeno de El Niño en las Galápagos, nos explica Nicolás Soria. La idea del proyecto es hacer una serie de inmersiones en ciertos lugares estratégicos antes, durante y después para con esto también poder levantar información de lo que pasa a diferentes niveles de profundidad, tanto en temperatura del agua, en condiciones del agua y eso unirlo a otro tipo de información que se esté levantando afuera para con eso ya poder realizar un tipo de proyecto de investigación”

Un desarrollo propio para necesidades locales. El submarino será un vehículo que permitirá ver lo que no se puede ver, y descubrir más de ese vasto mar del que todavía poco conocemos.

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